英特尔推出的全球最小个人电脑 Compute Stick 现已开始预售。该设备分为 Linux 和 Windows 版本,拥有平板电脑的硬件水准,能接入电视机的 HDMI 接口,配备四核 Baytrail Atom 处理器, 2GB RAM , 32GB 内存,并带有一个 USB 3.0 接口和一个 Micro USB 接口。与此同时,华硕和 Google 推出了 Chromebit 电脑,能将电视机显示屏变成一台 Chrome OS 电脑,其价格不到 100 美元。计算棒的出现并非偶然: Apple Watch 被疯抢,智能硬件如雨后春笋般冒出,一个“ Mini 计算时代”正在来临。

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摩尔定律依然生效


去年,一款千元智能机的计算能力已经可以跟部分 PC 媲美;现在,一个 U 盘大小的计算棒就可以拥有平板电脑的水平。设备越来越小,计算能力却越来越强,这是一个显著的趋势。


物联网高速发展, IoT ( Internet of Things )正在到来。可穿戴设备、智能家居、智能汽车对计算能力的要求越来越高,前提是不能影响它们本身的形态、功能。这需要的是更加隐秘的计算方式,通过计算棒让电视机瞬间变为智能电视或者计算机,就是一种恰当的方式。未来更小的组件会赋予手表、汽车、家电、办公桌……强大的计算能力。


设备越来越多小,计算能力越来越强的趋势,即我所说的“ Mini 计算”。


Mini 计算能够到来的原因, Intel 为代表的芯片厂商功不可没。 Intel 联合创始人之一戈登•摩尔 1965 年提出,当价格不变时,芯片上的晶体管密度每 18 - 24 个月翻一番,性能也将提升一倍,这就是著名的摩尔定律。正是因为芯片集成度越来越高,设备可以在体积保持不变或者更加微小的情况下,计算能力不断增强。


Intel 已发布 Edison、Curie 等面向物联网和可穿戴设备的芯片,在 IDF 2015 上, Intel CEO 科再奇表示摩尔定律依然有效,芯片级程度依然会高速增长。 Mini 计算将让计算无处不在:每一个设备都是计算机,比如椅子、电视、汽车、厨具、纽扣,计算能力将被嵌入其中。


分离式的计算架构


Mini 计算趋势的到来,最核心的计算部分即芯片的小型化是首要原因,不过这并非唯一原因。计算的分离给 Mini 计算带来了可能。


PC 时代,计算和存储属于主机,显示器负责输出,键盘+鼠标负责输入。笔记本电脑、一体机、平板电脑、智能手机将计算、存储、输出、输入整合到一起,设备越来越小。尤其是手机,通过触摸屏将输出的屏幕和输入的键盘合二为一,大幅降低了设备的尺寸。不过要进一步降低设备尺寸,计算机必须回到分离状态: Intel 的计算棒只负责计算,显示器借助电视,输入则要遥控板或手机。


未来的 Mini 计算设备同样是分离的,核心 Mini 组件负责计算,云或者闪存负责存储,电视机或投影设备负责显示,语音或虚拟现实负责输入。 Mini 计算需要全新的交互技术和云计算技术。只有这样计算设备才可以继续变小,不受其他部件体积限制的影响。另一个角度来说, Mini 计算给语音、投影、虚拟现实、云计算带来全新的机会。


Mini 计算的另一层意义是计算越来越便宜。摩尔定律的经济学延展是,如果给定价格的电脑处理能力每两年提高一倍,那么这一价位的电脑处理装置同期就会降价一半。信息科技历史证明了这一点,计算能力越来越廉价。前面提到的 Intel 计算棒 Linux 版定价仅为 89 美元,远远低于与之同等计算能力的计算设备。计算越来越容易获取了,无处不在并且十分廉价,当然,这两点是相辅相成的。


未来计算设备会消失吗?


芯片的集成度还在继续提升, 2014 年英特尔最新微架构 Broadwell 进入 14 纳米时代, 10 纳米工艺已在开发中, Intel 在 IDF 上透露即便到了 7nm 工艺节点,摩尔定律继续有效。芯片集成度到达一定阶段,人们将感受不到计算设备的存在,这是科技的最好状态:科技无处不在,人们却感受不到它的存在。


问题是计算设备未来究竟可以有多小?本地计算设备会消失吗?


云计算的蓬勃发展正在让本地计算变得没那么重要:越来越多的计算在云端进行,越来越多的数据存放在云上。 Chrome OS 便是基于这一理念的操作系统,即一切应用都基于云而存在,整个操作系统就是一个浏览器。云计算、高速网络、 H5 技术的成熟给“云端操作系统”带来了可能。

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ChromeBook,一切应用都基于云。


不过,本地设备依然有存在的必要,并且计算能力要求有增无减。本地设备最核心的功能是传感器和中间人。传感器负责与实体世界的交互,收集上传各种数据。同时本地设备对于用户而言最大的价值则是与云端交互的窗口,它们负责云端内容呈现和用户需求的录入。随着交互方式的改变和传感器数据的增加,本地设备需要更强大的计算能力。


它们要负责云端内容的渲染,比如 4K 乃至 8k 视频的呈现,再比如 3D 摄像头需要自身对图像进行高速处理,虚拟现实技术更是需要对体感、环境实现实时的高速处理。只不过,这时候负责计算的不是 CPU ,而是 GPU ,或者别的专用处理器。因此,本地计算的需求只会越来越强劲。


Mini 计算时代,本地需要更小型、更强大和更专业的计算能力,并且与网络和传感器息息相关。而云端的计算和存储任务则越来越重要,需要节能和廉价的计算方式以及解决方案。 Mini 计算对芯片厂商而言即是机会,也是挑战。