游戏掌机的命运,并不完全由掌机品牌自己掌握。

尽管掌机是不少玩家的「游戏领路人」,但在电脑游戏与手机游戏浪潮的冲击下,传统的掌机市场自2010年起就出现了大幅度收缩。举个例子,根据任天堂财报显示,从2011年发售到2020年停产,3DS主机在全球销量为7587万台,与往日辉煌的销量数据相比,即使是任天堂也无法扭转掌机市场的颓势。


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不过前段时间Steam发布了Steam Desk便携掌机成功在游戏圈子掀起了热议,也将「游戏掌机」这一概念重新带回大众视野。游戏掌机究竟靠什么吸引了这些游戏玩家?曾经被手机游戏「碾压」的游戏掌机,近年来又靠什么「起死回生」呢?


掌机圈子从未消失


首先我们需要澄清一个事实——掌机市场其实从来没有消失。掌机本质上只限制了产品的形态,游戏产品最重要的「生态」,掌机对此没有任何限制。至于游戏产品最重要的因素——游戏生态,这对游戏掌机来说更是不在话下。


从操作系统的分类来看,现在掌机大致可以划分为「开源系统」「Android掌机」与「PC掌机」这三大类。「开源掌机」最常以「低价情怀玩物」的形式出现在电商平台上。这类受到硬件限制,通常只能用模拟器运行旧的街机游戏,这也是商家往往将其称之为「情怀玩具」的原因:这些掌机除了情怀,就真的只是个玩具了。


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Android掌机的待遇相对来说会好一些,Android系统现已高度成熟,我们在市面上也可以直接买到各类不同配置的Android解决方案。公模方案不仅有效降低了Android掌机的硬件成本,也让品牌快速推出自己的掌机硬件。至于游戏生态,这个问题Android掌机根本就不用担心。


得益于开放的Android生态,Android掌机可以用各类模拟器运行上世代的游戏,完美覆盖「开源掌机」的游戏生态。再加上Android掌机不像手机那样在便携、续航与散热等指标上处处受限,即使同样是运行Android移动平台的游戏,与手机相比Android掌机往往也会有更好的性能表现。


更优秀的游戏体验,其实也是Android掌机在没有独立游戏生态的情况下也能站稳脚跟的主要原因。那些选择将Android旗舰手机改造成Android掌机的用户,正是出于这方面的考虑。


高性能移动平台提供了硬件基础


至于我们今天的主角,PC掌机,在我看来其实更像是日益强大的移动平台催生出来的特色产物。PC掌机采用与电脑相同的架构,运行电脑系统,本质上是一台掌机形态的电脑。除了Dell等传统电脑品牌推出的掌机产品外,市面上也有不少专注于PC掌机的品牌,比如国内玩家熟悉的GPD掌机与今年流行的AYA掌机,这些都是Windows平台下较为流行的掌机产品。


因为PC类游戏掌机大多采用Windows系统或支持安装Windows系统,这类掌机在游戏生态方面可以说完全不用担心。搭载Windows系统意味着这些掌机从软件层面看与一般的游戏电脑无异,Windows能运行的游戏,这些Windows掌机也同样都能运行。但为什么这些Windows掌机过去一直都默默无闻,直到最近才有「破圈」的迹象呢?


没错,问题出在性能上。


就像Android手机一样,PC掌机也要受到功耗与便携的限制,这也是过去很长一段时间内PC掌机无法打开大众市场的主要原因。受供电与体积的限制,PC掌机通常只能采用移动平台,性能配置也只能喂饱一些配置要求较低的独立游戏或模拟器。直到最近的AMD Ryzen 4000系列的出现,移动平台才算拥有一个性能与功耗表现较为出色的芯片方案,也才终于拥有运行3A游戏的基本能力。


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但除了性能这种自身原因外,大众对游戏的认知也同样影响着PC掌机的市场。自2000年以来,游戏就被扣上了「电子海洛因」的帽子,游戏产业的发展也遭到重创,时至今日依旧有不少人将电子游戏视为洪水猛兽。但在近年,大众对游戏的看法已经发生了变化,再加上当时的玩家现在普遍开始工作,拥有了独立的消费能力,这种「童年回忆」类的产品自然可以得到玩家的青睐。


掌机破圈的困难点


尽管现在PC掌机已经有了与一般笔记本电脑相仿的性能,同时也获得了不少掌机玩家的认可。但就现阶段而言,PC掌机始终无法说服大多数电脑玩家,距离Switch那样的出圈也还有一定距离。这些比游戏电脑更便携,性能比手机更强的游戏掌机想要破圈,又有什么难点呢?


首先是便携性的问题。与动辄四五斤的笔记本电脑相比,PC掌机不足以一公斤的重量控制其实已经非常不错了。但与不足300g的手机相比,PC掌机显然还有很大的进步空间。以最新发布的Steam Deck为例,接近700g的重量已经和一台12.9英寸的iPad Pro差不多了。这个重量虽然不算太重,但长期捧在手里玩始终还是有坠手的感觉,最好还是在有依靠的情况下使用。


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然后是性能的问题。虽然AYANEO等采用4500U的PC掌机已经可以运行《极限竞速:地平线4》,甚至是《微软飞行模拟》这样的游戏。但与拥有中高端独立显卡的桌面平台相比,游戏掌机的机能始终还是捉襟见肘。再加上并不是所有玩家都能适应手柄操作,即使PC掌机在各方面都与游戏电脑越来越接近,但PC掌机始终还只是「小圈子的狂欢」。


但我的意思不是说PC掌机注定只能是小圈子的玩物,在移动运算与云计算越来越发达的今天,PC掌机完全有机会登上更大的舞台。但如果PC掌机想借助云游戏的力量获得出圈、获得大众用户的认可,背后离不开掌机品牌、网络供应商、云服务提供商与游戏开发者的多方合作。5G网络已商用多年,但3G时代宣传的云游戏概念,时至今日也还停留在宣传片的概念中。


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游戏硬件想要获得市场认可,游戏生态、使用体验与产品定价这三者中必须拿下其中两项。现在PC掌机已经完成了游戏生态的建设,如果能在产品体验上取得突破,凭借更好的游戏生态,相信PC掌机完全有能力实现超越Android手机,重振掌机曾经的辉煌。